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深度机器人还是“残疾人”?服务型机器人的困

作者: 技术支持  发布:2019-11-07

原标题:深度机器人还是“残疾人”?服务型机器人的困局与转机

如今,快递到门、送餐到门渐成趋势,由线上调度、线下交付到用户手里的末端配送体系正在迅速构建。据公开数据显示,仅外卖配送市场,每天可达到4000万单的水平,并且整个即时配送市场依然处于高速增长阶段。

新兴的末端配送市场的到来,线下配送依然是人力密集的环节。随着人力成本的飙升与业务量的增长,末端配送领域正在酝酿低速无人驾驶配送小车参与配送的历程。美团无人配送开放平台的配送车已经在北京朝阳大悦城完成了B端测试运营,以及深圳联想大厦的C端试运营。BATJ都在不同层面参与无人配送车的商业化落地。据麦肯锡预测,未来10年,80%的包裹交付都将自动进行配送。

图片来源:视觉中国  记者

人口红利的消失,配送机器人成为各大互联网电商平台和初创科技企业解决末端配送问题的新方向。具有配送业务场景的大平台企业,如苏宁、京东无人配送在今年618期间相继完成常态化运营;菜鸟研发的小G配送机器人完成路测。

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另外,一大批科技企业参与了无人配送车的研发与商业落地,其中,智行者、新石器、深兰等专注于室外配送,Yogo和云迹专注于室内配送,优地科技则是目前国内唯一一家同时进行室内外配送机器人研发、生产及落地商用的厂家,室内配送机器人已成熟应用于各类商业场所,室外配送机器人是今年的发展重点,目前已完成C端测试,将在年内实现量产商用。笔者预测,机器人进入外卖配送终端,将加剧外卖市场的竞争,抢逐终端市场是接下来一至两年内的重中之重,外卖终端交付将会从人逐渐过度到人机混送。据悉,饿了么和Yogo、云迹已进驻上海写字楼进行外卖配送,美团和Segway、优地在北京和深圳的部分商场和写字楼以及部分室外封闭场所进行外卖配送。

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当前,在展现于用户面前的成型的配送机器人背后,一般都是由多家科技企业共同开发完成。据优地科技联合创始人刘大志介绍,“在商用机器人领域,各家公司都在主攻机器人的某一核心领域,科大讯飞专注于智能语音,就是机器人的嘴巴;优必选专注于舵机,就是机器人灵活移动的关节;包括美团、京东等大的互联网公司,他们的优势主要在算法调度与机器学习方面,而优地科技则专注于室内外低速场景下无人驾驶定位导航技术”。

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据刘大志介绍,成立于2013年的优地科技,起初是英伟达的无人驾驶方案商,积累了丰富的嵌入式经验,如今可以输出成熟的机器人行走解决方案。优地科技是首批加入了美团无人配送开放平台的合作伙伴,双方将在“无人配送”领域达成深度合作。

在刚刚结束的世界机器人大会上,新松机器人创始人兼总裁曲道奎直言不讳地说,目前能够在市场上真正发挥作用的,还是工业机器人;至于最早发起的服务机器人,离真正成熟,还有很长的距离。

当前,以外卖配送到家为代表的新型零售业态正在高速迅猛发展,即时配送业务量的增长,人力成本攀升,配送自动化的需求大大增加。对于路况简单、容易预测的封闭物业、园区的配送,配送机器人则更容易落地。在做了多年的室内配送机器人之后,优地科技积累了成熟的避障技术和自主导航技术,如今将积累的技术经验迁移至室外配送场景。优地室外配送机器人将承担3公里以内的短距离外卖配送,代替外卖人员完成封闭区域内的配送和通知工作。刘大志表示,即时配送迎来井喷式发展,低速无人驾驶配送车必然在未来两三年规模化落地。

在曲道奎看来,尽管服务机器人已进入了广大的消费者领域,但其未来技术、产业发展的路径还很长;现在的主要问题是,服务机器人除了“看”和“说”之外,很多动作都无法完成。

目前,优地室外配送机器人主要用于封闭物业、园区的室外配送。优地科技告诉笔者,选择封闭园区场景是基于目前政策和技术的综合考虑,同时优地科技也在积极进行开放道路的路测试点工作。

“脑力超出了躯体,相当于"残疾人"。”曲道奎说。

今年618期间,京东X事业部负责人介绍京东无人配送车时表示,无人配送车并非会全面代替配送员,无人配送车可以代替掉简单重复往返的作业流程,很多流程依然需要人来完成。优地科技联合创始人刘大志也表示,未来末端配送必然是人机协作、共同完成,而且随着模式的成熟,配送成本将因此而大大降低。无人配送车可以让配送员从简单重复的工作中解放出来,加入到提升服务体验的环节,比如提供有更高价值的定制化服务,与用户增强交流互动。

这并不是服务机器人第一次受到业内人士的冷淡对待了。此前,当猎豹公司发布了包括接待机器人在内的一系列产品后,前荣耀总裁、优点科技CEO刘江峰就对猎豹创始人傅盛表示“这些产品可能会很难卖”。

人口红利的消失,社会结构的变化,人更多地参与到更有温度、更智慧的作业中来,往返重复的末端配送工作终要交给机器人来承担,人机协作成为可以预见的末端配送场景。如今,技术储备即将迎来爆发点,机器人商业化也将逐步落地。

刘江峰的论据在于,这类产品目前并不能够形成很好的用户粘性,而且商业模式没有形成很好的组织。

在群雄逐鹿的机器人领域,如何突出重围?也许只有过硬的技术以及与实际场景结合的能力才是真本领。如刘大志所言:“产品必须要有实力去解决市场的刚需,我们也不凭空制造需求,能替代或解放现有工种的人力才会有价值,我们所做的就是希望推动它在各个场景下的具体应用。”

市场的悲观论调只是一部分,更能够代表行业变化的,是一些领头公司的衰落。

未来末端配送场景,人机协作成为共识,将带来更高效率、更优体验。就当前而言,各家依然处于商业化落地的前夕,考验的还是机器人本身的实际场景应用能力与成本控制。未来,必然还将面临人机混合作业过程中,人机的分工,如何达到全配送流程的效率提升,如何成功过渡,将是摆在这些企业面前的问题。线下配送主体、流程的变化,还要考虑系统对接、云端调度等问题。

7月底,自媒体“智东西”报道了服务机器人企业上海棠宝机器人有限公司(下称“棠宝机器人”)由于资金链断裂被迫倒闭的新闻。在文中,棠宝机器人被称为“国内第一批服务机器人生产厂商”。因此,这家公司的负面信息也在某种程度上成为了行业的风向标。

无人驾驶风口正起,然而最先应用落地的或许是末端配送场景,一辆辆无人配送车在社区与配送站点之间,不分雨雪风霜的天气,不知疲倦地一次次往返……智慧物流终端即将进入人机混送时期。

尽管棠宝机器人创始人王明高很快回应称,虽然公司现阶段已经引入了投资人并进行了重组,业务和客户服务、研发都在正常开展。但他也承认,自己“不幸掉进了一个坑,而且还不浅”。

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像棠宝机器人这样踩过坑的服务型机器人企业在过去几年中并不是少数。前期的企业数量高速增长和行业市场的容量本身并不相符,这自然会形成泡沫,而一些本身发展出现问题的企业自然成为了被淘汰的那一批,即便是“第一批领头公司”也不例外。

过度扩张,大热必死

从过往的履历上看,棠宝机器人的起步并不算差。

正式成立于2017年6月之前,棠宝机器人曾经是新三板上市企业棠棣信息下属的一个机器人产品研发部门。在那个时候,棠宝机器人就已经获得了国家相关部门的认证。

根据上述报道,2016年,国家发改委、工信部等相关部门颁发了首批中国机器人产品认证证书,棠宝机器人的证书编号为001;到了2017年10月,棠宝机器人还在十九大会议中心提供了巡逻安保服务。

棠宝机器人的爆发,伴随的是机器人行业的整体发展。在当时看来,这是一个不折不扣的风口。

如雨后春笋般冒起的公司,也许不是都能够出现在人民大会堂,但总是可以进驻到大大小小的购物广场、或者政府机关之中。那是服务型机器人的黄金时代。

在机器人大潮下,投身其中的企业们也在扩展着自己的规模,希望在爆发期来临前尽可能地积聚基础。例如,棠宝机器人就在2017年和百度合作推出了定制化的产品,以及一些针对医疗行业的服务机器人,甚至有报道称,棠宝机器人已经和建设银行达成了业务合作。

小兵(化名)之前所任职销售的一家服务机器人公司也在那个时候开始寻求银行、金融等领域的合作机会。这家公司之前的产品大多数卖给的是餐厅和商铺。“多进入一个领域,成功的机会就越多。”

对行业前景的乐观态度,驱使着许多企业心甘情愿地扩张着自己的业务。这样的好处在于,能够找到尽可能多的市场,从而为自身赢得潜在的利润空间。

不过,行业的走向最终和人们的预期走出了一条交叉线。2017年下半年开始,机器人行业开始退烧,国内众多曾经活跃的初创公司也归于沉寂。

在这个前提下,大力的扩张反而成为了企业们的累赘。

工信部副部长辛国斌就曾经于2016年在公开场合提出过警告。他认为,在热潮之下,机器人产业已呈现出投资过剩的隐忧,机器人企业要避免盲目扩张和低水平重复建设。

对于棠宝机器人来说,多面出击然而没有带来稳定收入的结果是,一旦股东公司经营情况出现混乱,它们就无法保持自我输血能力,最终踏入深渊。

青岛飞跃机器人CEO、中国自动化学会产业化处负责人宋云飞则认为:“一个创业公司不能想着什么环节都参与,又要搞研发,又要搞市场,又要搞销售,精力很难兼顾。”

对于初创企业而言,进行扩张能够带来的好处之一是节省成本,提高价格竞争优势。

然而与此同时,它们的人手往往相对有限,而机器人又是一个对技术专业化程度相对较高,人才相对短缺的产业。这意味着一旦公司把握不好不同业务之间的投入力度,让不合适的人员负责相关业务,很容易会导致公司的发展失去平衡。

“比如我是一个搞科研的,那么创办的公司自然也是科研型的,对于投标之类的就得一点点去学。如果非要去大力搞销售,那么肯定要死掉。”宋云飞对界面新闻记者表示。

小兵此前在公司负责的是面向一般商家的销售。然而当上级交给他向银行机构推销产品的任务之后,他开始感到举手无措。

“比如一些高端金融机构的项目,投标都有自己的步骤和要求,比如要有专门的计划书等等,自己在这方面的经验比较缺乏,因为一般商户没有那么多的要求,看到产品靠谱就会打款。”小兵说。

为此,他所在的企业对销售团队进行了相应的扩充,这带来了额外的成本。然而产品的不足使得它们的销量欠佳,最终这些投入的成本也没能转换成效益。

小兵虽然没有直接接触过棠宝机器人,但看到后者最近深陷泥潭的消息后,还是有些感慨,“像这种体量的公司,可能一下子走得太快,一步没跟上也会出现问题。”

“这样的问题其实不仅仅出现在机器人行业,像金立手机的危机,其实也是这个道理。”他说。

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